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7 primates préhistoriques que vous devriez connaître

Il y a plusieurs milliards d’années, les dinosaures ont disparu. Cette période correspond à l’apparition des premiers primates. Les primates se sont ensuite transformés au cours de millions d’années en singes et grands singes que nous connaissons aujourd’hui. Cet article explore les primates de la préhistoire que vous devriez connaître, y compris les lémuriens, les hominidéset les humains.

Afropithecus – Le singe africain préhistorique

afropithèque
Afropithecus vivait il y a environ 17 millions d’années.

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Afropithèque vivaient dans les jungles de ce que nous connaissons aujourd’hui sous le nom d’Afrique. Son nom vient du grec et signifie « singe africain ». Afropithecus vivait il y a environ 17 millions d’années. Les experts estiment qu’Afropithecus se tenait à environ cinq pieds de haut et pesait environ 100 livres. Il était grand et avait un long museau avec de grandes dents. Les spécialistes pensent que ce singe africain mangeait principalement des fruits et des graines et était principalement une créature arboricole. Comme la plupart des autres grands singes, il marchait très probablement à quatre pattes au lieu de deux pattes. Les chercheurs Richard et Mary Leaky ont découvert des fossiles en 1986 près du lac Turkana dans le nord du Kenya, le décrivant comme une espèce distincte.

Archicebus

archicebus
Archicebus signifie « singe à longue queue » en grec.

Mat Severson / CC BY-SA 4.0 – Licence

Archicebus signifie « singe à longue queue » en grec. Ce fossile est l’un des plus anciens jamais enregistrés, prouvant que ce singe a parcouru la terre il y a environ 55 millions d’années. Certains paléontologues pensent que le Archicebus appartenait à un groupe de primates plus tarsiers. C’était un petit singe arboricole, de la taille d’un lémurien souris pygmée. Cependant, il ne pesait probablement qu’environ 20 à 30 grammes.

Des fossiles d’Archicebus presque complets ont été enterrés dans du schiste dans un ancien lit de lac en Chine en 2002. Des scientifiques de l’Institut de paléontologie des vertébrés et de paléoanthropologie de Pékin ont fait cette découverte. Ces fossiles étaient les premiers squelettes presque complets que les paléontologues ont trouvés dans la région. Ils étaient la preuve qu’Archicebus avait vécu dans les forêts asiatiques. Leurs caractéristiques indiquaient qu’il avait des pattes agrippantes et une longue queue préhensile. De plus, les paléontologues pensent que ce singe se nourrissait principalement d’insectes, et ses petites orbites suggèrent qu’il était le plus actif pendant la journée.

Babakotia

Babakotia
Les paléontologues pensent que le Babakotia était un excellent grimpeur et vivait très haut dans la canopée des arbres.

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Le nom Babakotia vient du mot malgache pour l’Indri, Babakoto. Babakotia habitait les forêts de Madagascar il y a environ deux millions à 2 000 ans. Les chercheurs ont déterminé que cet animal pesait entre 30 et 40 livres et mesurait environ quatre pieds de long. Babakotia et quelques autres sont également connus sous le nom de lémuriens paresseux. Les fossiles montrent que ce singe préhistorique avait de longs avant-bras et de grands crânes. Ces traits physiques signifient qu’il ressemble plus à des paresseux qu’à des lémuriens. Les chercheurs pensent également que les Babakotia se comportaient plus comme des paresseux que comme des lémuriens.

De plus, les paléontologues pensent que le Babakotia était un excellent grimpeur et vivait très haut dans la canopée des arbres. Ce comportement a rendu difficile pour les prédateurs de l’attraper. Son régime alimentaire se composait très probablement de feuilles, de fruits et de graines. Les experts déterminent que le Babakotia s’est éteint à cause de la chasse et de la perte d’habitat. Cette extinction s’est probablement produite peu de temps après l’arrivée des humains dans la région connue aujourd’hui sous le nom de Madagascar, il y a environ 2 000 ans.

Dryopithèque

Dryopithèque
Dryopithecus était un singe de taille moyenne originaire d’Afrique.

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Dryopithecus était un singe de taille moyenne originaire d’Afrique. Le nom Dryopithèque vient du grec et signifie “Singe des arbres”. Les primatologues estiment que le Dryopithecus habitait principalement les forêts et a ensuite migré vers l’Europe et l’Asie. Les fossiles montrent que le Dryopithecus ne mesurait qu’environ quatre pieds de long, ce qui en faisait un singe de taille moyenne. Les experts estiment son poids à environ 25 livres. Dryopithecus avait de longs bras et une tête en forme de chimpanzé.

Apparemment, ce singe préhistorique s’est éteint il y a environ 10 millions d’années. Dryopithecus est inhabituel car les experts ont également trouvé des fossiles en Europe et en Asie. Les fossiles trouvés en Europe sont fascinants en raison de l’absence manifeste de singes indigènes sur le continent. Mais ceux qui étudient les primates pensent que Dryopithecus vivait principalement dans la cime des arbres et mangeait des fruits. Cependant, la construction de son corps montre que Dryopithecus pouvait marcher sur ses articulations comme la plupart des singes. De plus, il pouvait courir sur ses pattes arrière, surtout lorsqu’il était poursuivi par des prédateurs.

Éosimias

Éosimias
Le nom Eosimias est grec et signifie “Dawn Monkey”.

DiBgd / CC BY-SA 4.0 – Licence

Éosimias est grec et signifie “Dawn Monkey”. Ce petit singe vivait dans les forêts d’Asie. Il ne mesurait que quelques centimètres de long et pesait environ une once. Les scientifiques ont trouvé des fossiles d’Eosimias principalement en Asie, constitués de mâchoires, de dents et d’os de pied. Ces chercheurs pensent que ce singe préhistorique s’est éteint il y a environ 40 millions d’années.

De plus, les experts pensent que ce petit singe était arboricole et nocturne. Et il a probablement développé ces traits pour échapper aux plus grands mammifères terrestres. Malheureusement, on ne sait pas grand-chose de son régime alimentaire, car seules des parties incomplètes de fossiles ont été trouvées.

Gigantopithecus – L’un des plus grands singes préhistoriques

Gigantopithèque
Gigantopithecus était le plus grand singe préhistorique qui vivait dans les forêts asiatiques il y a entre six millions et 200 000 ans.

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Le mot Gigantopithecus est d’origine grecque et signifie “singe géant”. Le gigantopithèque a été trouvé dans les forêts d’Asie et a vécu il y a environ six millions à 200 000 ans. Comme son nom l’indique, le gigantopithèque était énorme. Ce singe mesurait environ neuf pieds de haut et pesait 1 000 livres. C’est du moins ce que les experts déduisent des découvertes de fossiles. Au début du XXe siècle, les apothicaires chinois vendaient au public des morceaux de mâchoires et de dents. Ce comportement commercial était la première indication que les gens avaient découvert un fossile de gigantopithèque. Cependant, les pièces fossiles dispersées et fracturées ont rendu difficile pour les paléontologues la reconstruction des squelettes de Gigantopithecus. Pourtant, les chercheurs pensaient que ce singe préhistorique était herbivore et pouvait marcher sur ses pattes arrière.

Mégaladapis

Le mot Megaladapis est grec et signifie « lémurien géant ».

FunkMonk (Michael BH) / CC BY-SA 3.0 – Licence

Le mot Mégaladapis est grec et signifie “lémurien géant”. Les paléontologues ont découvert ce lémurien géant dans les forêts malgaches. On estime qu’il mesurait cinq pieds de long et pesait environ 100 livres. Ce géant existait il y a environ 2 millions à 10 000 ans. La chasse excessive est une cause possible de son extinction. De plus, les premiers humains utilisaient une technique de débroussaillage appelée “slash and burn”, qui a entraîné la perte d’habitat et la disparition éventuelle. Le Megaladapis avait une grosse tête et des membres courts, contrairement à ses cousins ​​​​plus modernes. De plus, les fossiles de Megaladapis montrent qu’il avait des dents en forme de vache. Cette caractéristique aurait profité au Megaladapis, car les paléontologues pensent qu’il mangeait des feuilles rustiques. Et, comme il s’agissait principalement d’un primate préhistorique arboricole, ses mains et ses pieds étaient adaptés pour s’agripper aux branches. Cet attribut aurait empêché les Megaladapis de parcourir de longues distances au sol.

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